手机通话的免费经济学

上个月在接受《第一财经周刊》的采访中,中国移动董事长王建宙说道,

“我第一次见到谷歌的董事长施密特。他问我,今后我们打电话都免费,只收手机上的服务和广告的钱怎么样?我说那不行,这我们就没法合作了。回来后我很感叹,因为我也知道这是个趋势,你没法抗拒,但你现在又不得不抗拒。”

手机通话免费,看似天方夜谭,可科技的高速发展又不得不让你去认真思考这一切的可能性。

免费有什么好处?

毫无疑问,对于一款全新的产品,免费可以带来更多的用户,使产品得到极大的推广。在此基础上,公司可以获得:

  • 真实的用户群
  • 真实的巨大关注度
  • 可能的口碑积累
  • 可能的巨大收益
  • 规模效应带来的成本降低

免费的理论背景

微观经济学的基本原理告诉我们,无论在任何情况下,利润最大的时候,边际收益等于边际成本。在一个完全竞争的市场中,价格是市场给定的,单个生产者产量的变化无法影响市场的定价,厂商是价格的承担者。这时,边际收益等于价格,所以厂商必须不断调整产量使得自己的边际成本等于市场价格,以实现最大利润。正的利润将导致其他行业的投资者进入,从而使得市场上产量增加而价格下降,最终价格将等于长期平均成本。当长期平均成本和价格相等时,利润为零。这里的利润指的是经济利润,而并非会计利润。因为在经济利润中,是存在机会成本的。所以利润为零并非说明厂商的经营不好,相反它只表明厂商行业的竞争是存在的,投资者获得了合理的收益。

完全竞争市场
对于不完全竞争的市场,不同的厂商可以针对产品制定不同的价格。这时,垄断者的产量-价格曲线就是市场需求曲线。垄断者可以同样根据边际收益等于边际成本的原则确定自己在最大利润时候的产量,然后再根据自己的产量-价格曲线确定产品的价格,而非边际成本。

不完全竞争市场

理论上,我们知道厂商应该通过边际收益等于边际成本来选择产量和价格。但现实环境中,通常平均收益和边际收益较为难以确定,边际成本则比较容易测算。通过推导,我们同样可以得出下面的公式(《微观经济学》P289):

其中,P 为价格,MC 为边际成本, Ed为厂商的需求弹性,即需求随着价格变化的幅度。我们可以看到,在一个垄断市场中,厂商的价格都是大于边际成本的,并以此获利。另外一方面,厂商的需求弹性越大,价格与边际成本越接近,这样的市场也就和完全竞争的市场越接近。

比如,24小时便利店的价格通常比一般的超市要高,这是因为这种便利店的需求弹性较小,客户对价格不敏感,也就是说它是垄断的。但垄断并不等于利润高,因为它的成本不一定低。

手机通话能免费吗?

根据上面的理论,我们可以比较清楚的看到互联网产品比较容易免费,而目前手机通话、宽带等服务不容易免费的原因。

首先,互联网更接近完全竞争市场,它几乎完全具备后者的四个特点:价格承担者、产品同质、资源的完全流动性和完全的信息。所以厂商不得不把价格定在边际成本上,而互联网产品的边际成本几乎为零。相对而言,手机通话的服务更类似于寡头垄断的市场,垄断者拥有较大的定价权。

其次,即便互联网产品不是完全意义上理想的完全竞争市场,每个厂商的需求弹性也很高,价格的变动对需求的影响非常明显。这就是为什么完全收费的邮箱、聊天工具这样的产品在互联网里很难存在下去,最多只能对用户进行细分,对高端使用者收费。

然而,手机通话业务的需求弹性相当小,用户的需求并不会因为价格的转变而发生显著的变化,所以垄断的寡头有充分的定价权。换句话说,免费并不能给他们带来更多的用户,考虑到并不完全为零的成本,利润也不会显著增加。

那么,为什么免费还是趋势?

根据爱立信发布于 Akamai 的 The State of the Internet 报告,从去年到今年的第二季度,移动数据流量有了一倍的增长,超过了语音流量的两倍。同时他们预测,2015年移动数据和语音流量的比例将达到30:1。

中国移动2011年中期报告显示,截止今年上半年,通话费及月租费收入占营运收入的62.93%,增值业务收入占32.17%,这一数据同去年全年基本持平。同时,2010年全年报告显示,与2009年相比,增值业务和其中数据流量的收入分别增长15.2%和49.4%。

几乎在本文开始提到的采访的同时,9月16日在出席“2011大连夏季达沃斯论坛”时,中国移动董事长王建宙表示,语音收入已增长有限,数据流量业务在未来非常重要。

在互联网数据和增值业务迅速发展的趋势下,用户使用移动设备进行浏览和娱乐的需求将大大增加,这将逐渐成为运营商新的竞争点,运营商 不得不投入更多的资源提供更好的网络服务,而作为商品的移动语音服务将变得不再重要。用户对语音服务需求的大大降低使其弹性系数逐渐变大,从而使得价格趋 近于边际成本成为可能。

这一切不禁让人想到21世纪初的电信巨头 AT&T,面对移动通信和互联网数据业务的双重冲击,昔日的巨无霸未能完成自我的革新,最终葬送在互联网的浪潮中。所以,移动运营商在期待移动数据带来创收机会的同时,也必须准备应对这些机会所带来的许多挑战,同时继续为用户提供更高效的语音服务。

从哪里获利?

作为一种营销手段,免费早已存在多年;然而成为一种商业模式,却是在互联网中才得到了真正的确立。免费可能带来更多的用户、关注度和声誉,然而如何从他们身上获利却是另外一回事。

Chris Anderson 在《免费》一书的最后总结道,免费的商业模式通常有直接交叉补贴、三方市场、免费加收费等几种。回到本文开头施密特所说的“只收手机上的服务和广告的钱”,用免费的语音服务将用户吸引过来,再通过数据等增值服务获利,这是直接交叉补贴模式。借助巨大的用户群,从广告商获得收入,这是三方市场模式。对高端语音用户收费,则是免费加收费模式。

注:文中图8.3、10.2和公式均来自于 R.S.Pindyck,D.L.Rubinfeld,张军(译),2000,《微观经济学》,中国人民大学出版社

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